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El incendio del Hotel Magnolia

El gran momento de Andrea

Cassandra Nabokob ha leído parte del diario. En él encuentra el dato de que después de los incidentes que acabaron con los ajusticiamiento de los Blackford, parte de la familia decide cambiarse el apellido a Bradford.

Richard Lacy se despierta esa noche. Huele a madera quemada. Se despeja en la palangana y abre la puerta: el hotel está en llamas. Como un héroe, sube hacia la planta superior, donde se encuentran Andrea Ballard y Rhonda Langford, mientras grita “¡Fuego!”. En la habitación de las chicas no hay nadie. El detective se queda estupefacto. Comienza a bajar, pero la planta baja está en llamas. Se ayuda de unas sábanas para descolgarse por la ventana. Sin embargo, la sábana se rompe y Richard Lacy cae al suelo, quemado y magullado.

El incendio se hace mayor. La gente del pueblo comienza a acercarse a intentar sofocarlo. Se hace sonar la campana de la iglesia, y llaman al doctor. Por la mañana hay cuatro bultos debajos de sábanas blancas, y el incendio parece remitir ligeramente. Han muerto la cocinera del hotel, y tres extranjeros.

El Dr. Jameson, tras atender a los heridos, habla con el Hermano Michaels para que busque a las mujeres del grupo. Rhonda Langford estaba en casa de sus amigos, pero de Andrea Ballard no se sabe nada.

En la clínica del Dr. Jameson atiende a Richard Lacy con la ayuda de Stan Roberts.

El hermano Michaels busca a Andrea. Oye el rumor de que ha sido Andrea ha sido la que ha prendido fuego al hotel, aunque no sabe si ha sido él el que ha generado ese rumor. Poco rato después llega un rumor: la han encontrado, se encuentra en la fábrica de hielo. La turba va hacia allá, con el Hermano Michaels tratando de tranquilizarlos. Cuando llegan a la fábrica de hielo, la tienen rodeada.

— Algo lapasáu, la chiscau fuego al hotel, sus lo dije, hay que matalla. ¡Una soga! ¡Una soga!

El franciscano trata de detener el linchamiento sin mucho éxito, pero es el sheriff, con ayuda de un par de tiros al aire, la que detiene a la gente.

— Quietos, mastuerzos. No vamos a salir en los papeles ni por esto ni por ná. Nus la llevamos al juez del destrito, que él decida

Grita que no el pueblo no volverá a salir en los periódicos por el linchamiento de alguien. El sheriff ordena a sus cuatro ayudantes que se lleven a Andrea Ballard al calabozo. Uno de estos ayudantes se lleva también una lata de lo que parece ser combustible con un trapo.

El hermano Michaels investiga un poco de dónde ha salido el rumor. Según parece, la cocinera, antes de morir, dijo que había visto a Andrea Ballard en la cocina, fuera de sí, en lo que parecía un intento de iniciar un incendio. El franciscano conoce a ese hombre, que asiste a sus reuniones, y no consigue dudar de su palabra, lo que lo deja atribulado.

El Dr. Jameson hace la autopsia de los cadáveres. Dos de los cadáveres murieron asfixiados y dos quemados. La cocinera ftiene un golpe en el parietal, que debió dejarla inconsciente, lo que debió hacer que se asfixiara y se quemara. El doctor entrega sus conclusiones al sheriff.

El Hermano Michaels habla con Abraham Dearth para que le permita entrevistarse con Andrea. Obtiene el permiso, pero la mujer no parece ni escuchar ni hablar. Tras un largo rato, el franciscano no puede hacer más que dejarle un rosario y abandonar la celda, tras felicitar al sheriff por su forma de controlar el tumulto.

En la puerta de los calabozos se vuelve a reunir todo el grupo. Cassandra Nabokob y el Dr. Jameson entran en la celda donde se encuentra Andrea Ballard. El pelo de ella le huele a humo. Ha tirado el rosario contra la pared.

Los investigandores, segun una teoría de Cassandra, buscan descubrir si hay un indio que viva en el pantano, que hable la lengua antigua. La hipótesis es que algo antiguo la haya poseído, y entienda la lengua antigua.

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